Mört till lunch, nazister, organsmugglare och yrkesdemonstranter

När du säger att det inte stämmer att George Soros vill att ungrare ska leva på insekter kanske du låter övertygande i stunden. Men månader senare kommer folk bara att komma ihåg något om Soros och att äta insekter.

I februari i år tillkännagav Ungerns jordbruksminister, Sándor Fazekas, den nya Sorosplanen. Miljardärens nya plan är att få ungrare att överge sin traditionella matkultur och börja äta insekter istället. Minister Fazekas förkastade planen kategoriskt. I hans egna ord: "Det ungerska folket äter inte insekter, inte någonsin."

Nej, jag skämtar inte. Det hände på verkligen.

Förtalskampanj

Ungern må ha varit kontinentens pionjär på många sätt (både inom offensivt fotbollsspel på 50-talet och underminerandet av demokratin idag) men det är knappast det enda land där förtalskampanjer används för politisk vinning. I Rumänien anklagades Klaus Iohannis, som lovade att stå upp mot den institutionella korruption som genomsyrar landet, för att sälja barn till organsmugglare när han ställde upp i presidentvalet.

I Polen förlorade Donald Tusk sin presidentkampanj delvis på grund av att hans motståndare hävdade att hans farfar frivilligt anmälde sig till den tyska armén under det andra världskriget.

I Bulgarien anklagades medlemmar av oppositionen för att ha betalat personer för att infinna sig vid demonstrationer mot regeringen.

Trots att de är så absurda tycks dessa påståenden fungera. För det första då förtalets offer blir tvungen att spendera en del av sina resurser på att rentvå sig själva. För det andra då deras stödjare kommer att spendera tid på att diskutera hur absurda dessa påståenden är – istället för att fokusera på de sant oroväckande handlingarna som begåtts av de som sprider lögnerna. Och för det tredje för att vissa kanske till och med går på dem.

För några år sedan genomförde universitetsprofessorn Spee Kosloff och hans kollegor en serie intressanta studier. De fann att när de betonade att den amerikanska före detta politikern John McCain var gammal och på så sätt skilde sig från deltagarna i studien var dessa var mer benägna att ställa sig bakom förtal om att han var senil. När forskningssubjekten påmindes om det faktum att de själva inte var afroamerikaner var de mer benägna att ställa sig bakom det falska påståendet att Barack Obama är muslim. Om det presenteras rätt fungerar politiskt förtal särskilt väl på den delen av väljarkåren som inte redan tillhör ett politiskt läger.

Vad döljer sig bakom rökridån?

Men vad kan man då göra när auktoritära politiker slänger in förtal i den offentliga debatten var och varannan dag? Hur bör man reagera? För det första kan man anta att de vill något när man ser dem fokusera sina ansträngningar på att producera osanningar. De ägnar sig inte åt förtal för skojs skull. Det skulle vara ett slöseri med resurser. Om det händer under en kampanj är det inte svårt att klura ut vad de vill åt – fler röster, att vinna valet. Men om det sker under deras mandatperiod kan du ta dig en titt på de lagändringar som de auktoritära politikerna inte vill att du ska prata om.

Om du kan identifiera dem, prata på. Slösa inte energi på att försöka bevisa att förtalet inte stämmer. Att motbevisa en lögn fungerar bara på kort sikt, i det långa loppet gör det snarare att människor kommer ihåg lögnen bättre. Med andra ord kanske du låter övertygande för många när du säger att det inte stämmer att George Soros vill att ungrare ska äta insekter. Men månader senare kommer de bara kunna komma ihåg att du pratade om Soros insekter.

Förklara för din familj, dina släktingar och kollegor att det är en distraktion istället för att bråka om lögner. Och dela vad som faktiskt döljer sig bakom rökridån med dina vänner på sociala medier.

Du måste acceptera inställningarna för funktionskakor för att kunna ta del av det här innehållet.